Acrílico, un mundo de posibilidades

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Sin duda, los plásticos son los materiales no metálicos más importantes para la sociedad moderna debido a sus propiedades anticorrosivas, su duración y versatilidad. Aunque hay muchas variedades para diferentes aplicaciones, existen plásticos de gran consumo, de tipo commodity, y plásticos de tipo técnico para aplicaciones específicas, como el polimetacrilato de metilo, mejor conocido como acrílico (PMMA).

El acrílico es un termoplástico amorfo, rígido, excepcionalmente transparente, incoloro y con rangos de transmisión y difusión de luz óptimos. Se introdujo al mercado a escala industrial en 1933 por la compañía Rohm and Haas, como invento del químico alemán W. Bauer, en el contexto de la Segunda Guerra Mundial, su objetivo era sustituir al vidrio.

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Propiedades generales del acrílico (PMMA)

  • La densidad del PMMA es de 1.19 g/cm3, menos de la mitad de la densidad del vidrio.
  • Es más transparente que el vidrio. Las ventanas de PMMA pueden tener un grosor de 33 centímetros y mantener su transparencia, a diferencia del vidrio.
  • Buena resistencia mecánica y estabilidad.
  • A pesar de su ligereza, puede soportar una sobrecarga de 70 kg/m2.
  • La transparencia del acrílico oscila entre el 85 y el 92% (92% de transmisión y un 2% de turbidez). Deja pasar casi todos los rayos UV hasta 260 nm de longitud de onda. Su poder de difusión es casi nulo.
  • La temperatura de transición vítrea de este polímero es de 105 °C.
  • La resistencia al impacto del acrílico estándar es 15 veces mayor que la del vidrio no templado.

Por lo anterior, el acrílico posee excelentes propiedades frente a la intemperie.

Un ejemplo destacado de las cualidades del acrílico es la ventana panorámica más grande del mundo, en el acuario de la bahía de Monterrey, California; cuyas dimensiones son de 16.6 metros de largo, 5.5 metros de alto y 33 centímetros de espesor. También destacan sus usos novedosos en pinturas de látex acrílico, implantes de prótesis de córnea y lentes intraoculares; es reconocido como un producto innovador en tecnología de materiales.

El PMMA se obtiene por dos métodos:

  • Polimerización en masa (Lámina Cast). Polimerización in situ para la fabricación de bloques y planchas gruesas.
  • Extrusión (Lámina Extruida). La polimerización en suspensión se realiza comúnmente con polimerización de perlas de entre 0.1 y 0.5 mm de tamaño.

Según el método, las propiedades físicas del material son distintas y el costo del material cast es más caro que el material extruido, como resultado del tipo de producción.

El acrílico también se puede formular para obtener propiedades especiales en impacto modificado, contacto con los alimentos, aplicaciones médicas, resistencia química mejorada, resistencia a la esterilización gamma, efecto de superficies y versatilidad de diseños.

Las aplicaciones más novedosas y funcionales del acrílico que son aprovechadas en la vida cotidiana y en los proyectos de negocios hoy son:

Techos y domos de acrílico. Un techo de acrílico es 17 veces más resistente que uno de vidrio. Resiste a la intemperie, a los rayos UV y es 92 % transparente.

Placas de acrílico para candiles, lámparas, barandales y escaleras. Soportan una incandescencia de hasta 650 °C, son excelentes difusores de luz, estéticos y flexibles para el diseño.

Muebles de acrílico. Mayor resistencia, ligereza y alto grado de transmisión de luz que otros materiales no pueden ofrecer, para uso comercial en exhibidores, dulceras, mamparas, anuncios luminosos, sillas, comedores, tinas de baño y mesas.

Acuarios de acrílico. La resistencia y elasticidad que poseen los acuarios de acrílico actuales, con el surgimiento de un PMMA más ligero, resistente a cualquier factor físico-químico del agua o el ambiente y más transparente, lo colocan a la vanguardia en diseño de acuarios.

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