Envases de vidrio, regresando al origen

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La función de los envases siempre ha sido proteger y preservar los alimentos de la contaminación con bacterias y otros microorganismos. El vidrio es, junto con la cerámica, el material más antiguo utilizado por el hombre como envase para conservar y almacenar productos alimenticios. Aunque no fue hasta el siglo XVII que se popularizó su uso gracias al tapón de corcho que permitió un sellado más hermético.

Para conocer el origen del vidrio hace falta remontarse al año 1600 a. C., época de la que datan los primeros restos de este material hallados en Mesopotamia (actualmente Irak y el este de Siria). Las vasijas de vidrio más antiguas que existen proceden de Egipto, donde floreció su fabricación. Más tarde, los fenicios descubrieron la técnica del vidrio soplado durante el siglo I a. C.

Propiedades

El vidrio posee cuatro características fundamentales que lo hacen seguro para alimentos, fármacos, cosméticos y perfumes:

  • Barrera absoluta que se opone al paso de gases o vapores y la imposibilidad de una migración de sustancias hacia el alimento.
  • Ausencia de reacciones químicas en contacto con el envase y su contenido.
  • El vidrio es transparente a la luz, lo cual permite controlar directamente el estado de las sustancias que contiene; además, es impenetrable por las radiaciones ultravioletas, las más peligrosas para los alimentos y medicamentos.
  • El vidrio posee resistencia a la tracción de entre 4 y 10 kgf/mm2 (kilogramo-fuerza por milímetro cuadrado) y resistencia a la compresión de 100 kgf/mm2. Esos parámetros indican un buen desempeño contra impactos y presiones, ya sea en la línea de producción y envasado, o en el transporte del envase o producto final ya embalado.

El vidrio no libera bisfenol A (BPA) como los plásticos cuando se calientan. Estudios publicados en los últimos años han puesto en evidencia la relación que existe entre el bisfenol A y las alteraciones del ciclo hormonal, también se le ha relacionado con el cáncer de próstata, de mama, malformaciones reproductivas, diabetes y otros trastornos crónicos.

Reciclaje

El vidrio es un material que por sus características es fácilmente recuperable. Concretamente, el envase de vidrio es 100% reciclable, es decir, que a partir de un envase utilizado puede fabricarse uno nuevo con las mismas características del primero. Esta propiedad, evita que los rellenos sanitarios se saturen.
Se pueden obtener productos de vidrio con color, los más comunes son:

  • Verde (60%). Utilizado en gran medida en botellas de vino, cava, licores y cerveza.
  • El claro (25%). Usado en bebidas gaseosas, cervezas, medicinales, perfumería y alimentación en general.
  • El extraclaro (10%). Empleado esencialmente en aguas minerales, tarros y botellas de decoración.
  • El opaco o ámbar (5%). Aplicado en cervezas, algunas botellas de laboratorio y medicamentos.

Actualmente, gracias a la tendencia de alimentación sana, (que da preferencia a los jugos de vegetales, frutos y semillas) está resurgiendo en el mercado el uso de los frascos de vidrio. Las propiedades que se buscan en ellos son: que no se manchen con el tiempo, que no guarden olores y lo más importante, que no contaminen.

Esto ha generado la aparición de compañías dedicadas exclusivamente a la fabricación de estos frascos.

Proceso de reciclado

Básicamente el proceso consiste en separar los elementos extraños que suelen acompañar al vidrio (papel, plásticos, corchos, piedras, metales, porcelana, etcétera). La separación se realiza manualmente o con equipos específicos: imanes fijos para metales, ciclones para papeles y plásticos, detector de metales no férricos por impulsos mecánicos, captadores de cerámicas y piedras. En la actualidad se está operando con equipo láser para separar todas las impurezas.

Posteriormente el vidrio es triturado, lavado y finalmente cribado.

El objetivo de todos estos tratamientos es mejorar la calidad del vidrio con el fin de conseguir un alto rendimiento en los hornos de cocción.

El producto resultante de las plantas de tratamiento se denomina calcín en la industria vidriera, donde se volverá a utilizar igual que si se tratase de materia prima nueva.

El calcín se mezcla con arena, sosa, caliza y otros componentes y se funde a 1,500 C. Después, el vidrio es homogeneizado hasta obtener una masa en estado líquido, de la que se extrae la llamada gota de vidrio. Esta gota se lleva al molde que dará forma al nuevo envase. Los envases tienen las mismas características que los originales.

Con la toma de conciencia de los problemas ecológicos y el gasto de materias primas y energía, la utilización del vidrio recuperado, denominado vidrio reciclado, en los hornos es una alternativa rentable, hasta el punto de que algunos hornos de vidrio están utilizando una tasa de material reciclado del 70 al 80%.

El vidrio es, sin duda, un material que ayuda al cuidado del medio ambiente, sin embargo, de no asegurar que el proceso de reciclaje se lleve a cabo, no se cumplirá este objetivo.

En México, el reciclaje formal del vidrio está impulsado por las empresas vidrieras líderes en el mercado, una de sus estrategias es la colocación de contenedores para separar los envases por color (transparente, verde o ámbar).

Dadas las condiciones actuales del mercado, es indudable que existen las oportunidades para el surgimiento de empresas que se dediquen tanto a la fabricación de envases/frascos más atractivos para los consumidores, como al reciclaje de vidrio.

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