¿Sabes cómo se obtiene la pulpa de Aloe?

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Aloe vera o Aloe barbadensis, son los nombres científicos de la sábila, especie que es la más utilizada para la obtención de pulpa con fines cosméticos y medicinales, sin embargo, el género Aloe cuenta con más de 300 especies diferentes.

La pulpa o gel es una masa gelatinosa e incolora que está constituida principalmente por agua, carbohidratos, enzimas, aminoácidos, vitaminas y minerales, entre otras sustancias; se localiza en la parte central de la hoja, representa del 65 al 80% del peso total de la planta. De las sustancias que contiene, más de 20 se han reportado como benéficas para la salud.

En la medicina tradicional mexicana, la sábila es utilizada como remedio para tratar moretones y heridas, diabetes, dolores abdominales post-parto, para la tos, anginas, bronquitis, malestares estomacales, entre muchos otros. Diversos estudios científicos han corroborado su efecto terapéutico en algunos padecimientos; por ejemplo, como cicatrizante, antiinflamatorio, antibiótico, etcétera. Vale la pena mencionar que el Aloe vera se utiliza como un coadyuvante en combinación con medicamentos para la diabetes, ya que se ha comprobado su acción hipoglicémica.

Hoy en día, la pulpa de Aloe vera es foco de atención para la industria debido a su amplio campo de aplicación en la medicina y la cosmética, también como alimento funcional. Debido a su versatilidad, la industria ofrece la pulpa en diferentes presentaciones en productos de consumo final.

Los sectores de la industria que utilizan la sábila en sus productos son, en mayor medida, el sector alimentario, en productos como helados, yogurts, confitería o como alimento funcional en jugo; el farmacéutico, en ungüentos tópicos, tabletas y cápsulas; y el sector cosmético en cremas, jabones, champús y gran variedad de artículos de tocador.

Se debe tener especial cuidado en el proceso industrial para obtener la pulpa de la sábila porque si el proceso es inadecuado se pueden causar modificaciones irreversibles en sus componentes bioactivos (p. ej. antioxidantes), afectando su estructura original y promoviendo cambios importantes en sus propiedades, lo que puede provocar que muchos de los productos contengan muy poco ingrediente activo. También es importante mencionar que el contacto de la pulpa con el aire produce la oxidación y descomposición de algunos de sus componentes, lo que ocasiona la pérdida de parte de su actividad biológica.

Es por eso que se desarrollan métodos industriales eficaces para obtener la pulpa de Aloe vera sin perder la efectividad de sus compuestos.

El estudio El gel de Aloe vera: Estructura, composición química, procesamiento, actividad biológica e importancia en la industria farmacéutica y alimentaria, expone los pasos para obtener la pulpa de sábila; así como los cuidados que deben tener en el proceso.

De acuerdo con dicho estudio se ha visto que los mejores resultados se obtienen cuando las hojas se procesan inmediatamente después de la cosecha para evitar descomposición, crecimiento de bacterias y reacciones enzimáticas por el contacto prolongado con el oxígeno del aire.

El proceso de obtención de la pulpa inicia con la cosecha de la sábila cuando se cortan las hojas de la planta a mano desde la base de la planta. Las hojas se transportan a una planta procesadora mediante hieleras portátiles o camiones con refrigeración integrada. El proceso en la planta procesadora involucra el lavado de las hojas con bactericidas y agua.

Posteriormente se remueve la pulpa del interior de la hoja. Para esta etapa existen distintos métodos:

  • Escurrimiento simple: se realizan cortes en la planta y por gravedad se recoge la pulpa que generalmente resulta de excelente calidad. La desventaja es el tiempo de obtención, porque es lento.
  • Escurrimiento con adición de calor: el rendimiento es mayor que con el escurrimiento simple debido a que la viscosidad de la pulpa disminuye al ser calentado, pero es posible que los componentes bioactivos se dañen o se oxiden por el tratamiento térmico.
  • Separación mecánica por prensado: con este método se obtienen pulpas con un poco de paredes vegetales de la planta.
  • Separación mecánica manual y frotación de las hojas: en este método las hojas de Aloe vera son cortadas por sus orillas y se separa en forma manual una de las caras para después raspar la hoja con una malla de acero y extraer la pulpa.
  • Separación manual por fileteado: Se hacen cortes manuales a la hoja y se extrae la pulpa con un cuchillo a partir de, aproximadamente, 2.5 cm desde la base de la hoja. La pulpa obtenida se licua con aspas de acero. Este es el método más utilizado; provee mejores rendimientos y una mejor calidad, aunque se requiere mayor mano de obra.

El paso siguiente es la molienda, aquí la pulpa se homogeniza en un triturador comercial de alta velocidad a temperatura ambiente. Si el tiempo de molienda es largo, la pulpa se puede llegar a oscurecer debido a las reacciones enzimáticas. El tiempo recomendado de molienda es de 10 a 20 minutos. En este punto, la pulpa obtenida ya es apta para su uso en la industria alimentaria, farmacéutica y cosmética.

La estabilización de la pulpa se lleva a cabo mediante la adición de enzimas pectolíticas (degradan pectina) para mantener los compuestos bioactivos sin alteraciones. Lo ideal es adicionar estas enzimas a 50 °C y por periodos de 20 minutos para no perder la actividad biológica de los compuestos presentes. Después de añadir las enzimas, se filtra la pulpa y se adiciona ácido cítrico para evitar reacciones alternas que generen el oscurecimiento del producto. En este punto el pH es de aproximadamente 3.5 por la adición del ácido.

Un paso importante es la eliminación del aire disuelto en el producto para evitar la oxidación del ácido ascórbico y demás componentes del Aloe vera, este paso generalmente se realiza haciendo vacío en la pulpa líquida para eliminar el oxígeno atrapado en forma de burbujas generadas en el proceso de homogenización.

Después sigue la pasteurización a alta temperatura con tiempos de exposición cortos. La actividad biológica de la pulpa permanece intacta mientras sea calentada a 65 °C por periodos menores de 15 minutos. Si los periodos son extendidos o las temperaturas son más altas, la actividad biológica de la sábila puede alterarse. Este paso es crucial para mantener la funcionalidad del producto.

Sigue el secado del líquido obtenido (concentración) para reducir la cantidad de agua o remoción total de la misma para obtener un polvo. El secado por aspersión es más utilizado que el secado convectivo con aire forzado para concentrar la pulpa y preservar el extracto de sábila sin dañar la actividad biológica. De manera artesanal, la pulpa se seca al sol como método económico y alternativo. La liofilización también es utilizada para remover el agua de la pulpa.

Finalmente, la pulpa se envasa controlando la humedad y temperatura para su conservación. El control de estos parámetros es importante pues las variaciones drásticas de humedad y temperatura pueden afectar la calidad y vida útil del producto.

Actualmente, se hace investigaciones para determinar cuál sería el método óptimo para obtener la pulpa de sábila sin alterar su actividad biológica y preservar los componentes; sobre todo, se estudia la influencia de la temperatura así como formas de obtención de polvo de sábila.

Las investigaciones han derivado en nuevas tecnologías que sustituyen, mejoran, modifican y complementan el proceso ya existente. Estas tecnologías incluyen altas presiones hidrostáticas (APH), pulsos eléctricos, uso de microondas, radiación gamma y ultrasonido. Así se busca garantizar la preservación de las características nutricionales y benéficas de los compuestos que contiene la sábila fresca.

La técnica de conservación con altas presiones hidrostáticas consiste en aplicar presiones en un rango de 100 a 600 MPa por intervalos cortos de tiempo (menores de 30 minutos). El uso de métodos no térmicos como las APH surgen con la finalidad de conservar la naturaleza de los productos.

El Aloe vera tiene múltiples beneficios para la salud porque contiene nutrientes esenciales como vitaminas y minerales así como productos bioactivos que ayudan a la formación de colágeno en la piel y evitan reacciones de oxidación asociadas al envejecimiento y enfermedades cardiovasculares. Es por eso que sectores industriales como el farmacéutico, incluyendo el subsector de perfumería y cosmética, han buscado industrializar y comercializar la pulpa derivada de la planta.

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