El nopal y sus oportunidades agroindustriales

Cosmos . Alimentaria, Construccion, Cosmética, Farmacéutica y hospitalaria 1953 Sin comentarios

Al terreno cultivado o poblado de manera silvestre por nopales se le conoce como nopalera; la Comisión Nacional para el Conocimiento y Uso de la Biodiversidad (Conabio) define las nopaleras como matorrales crasicaules (vegetación con predominancia de cactáceas) en donde destacan diferentes especies de nopal, varían en su estructura y composición en función de la humedad, la temperatura, el sustrato (suelo) y el uso al que han sido sometidas; son comunidades biológicas con gran diversidad de microhábitats que proveen alimento y refugio a mamíferos, reptiles, anfibios, aves e insectos.

Los nopales son el género de mayor distribución de la familia de las cactáceas, su clasificación taxonómica se presenta en la Figura 1.


Figura 1. Clasificación taxonómica de nopal.
Fuente: Comisión Nacional para el Conocimiento y Uso de la Biodiversidad (Conabio).

El nopal es originario de América tropical y subtropical, hoy en día crece en todo el continente bajo las más diversas condiciones agroclimáticas; ya sea de forma silvestre o cultivada.

Una vez que se introdujo en España desde México, el nopal se distribuyó hacia la cuenca del Mediterráneo; actualmente se encuentra en África, Asia, Europa y Oceanía, donde también se cultiva o crece de manera silvestre.

Sus mayores atractivos son su anatomía y morfología adaptadas a condiciones de fuerte estrés ambiental, por lo que son una alternativa de cultivo para regiones donde difícilmente crecen otras especies.

Dada la alta dispersión de las especies de nopal, las estadísticas oficiales (en México o en el mundo) son escasas y no está disponible la información sobre la superficie exacta plantada de nopales y sus destinos: tuna, nopalito, forraje, producción de cochinilla o industrialización. La CONABIO estima que existen cerca de 56,000 hectáreas cultivadas, de las cuales 78% se dedican a la producción de tuna, cerca de 20% a la de nopalito y menos de 2% a la de xoconostle.

El nopal y la industria

Varios sectores productivos se benefician de las propiedades de la tuna y los nopales, ya que son materia prima para la industria de cosméticos, de bebidas alcohólicas y de suplementos alimenticios, esta última especialmente ligada a la industria farmacéutica. Los nopales se utilizan además como cerco vivo en huertos y predios y pueden contribuir al control de la desertificación.

México es el mayor productor de nopal a nivel mundial, aquí se aprovecha como nopalito (verdura) y como fruta (tuna), además como materia prima para hacer medicamentos y productos cosméticos.

El nopal puede ser utilizado como producto fresco o como materia prima para la elaboración de productos de consumo diario como jugos, licor, harina para panificación, pastas, galletas, entre otros. La reproducción asexual o vegetativa de esta planta tiene la ventaja de obtener poblaciones uniformes y por lo tanto se pueden perpetuar características fenológicas y de calidad en la producción.

Son muchos los sectores industriales que se pueden beneficiar con la explotación de los nopales, desde la industria alimentaria y sus industrias asociadas, la industria de la construcción y también la farmacéutica y la de cosméticos.

A continuación se mencionan una serie de sectores industriales que la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO) considera que pueden obtener y/o beneficiarse con productos obtenidos a partir de los nopales:

  • Agroindustria de alimentos y bebidas para consumo humano (producción de diversos alimentos, bebidas alcohólicas y no alcohólicas de tuna y nopalitos)
  • Agroindustria de alimentos para animales (suplementos y piensos de cladodios -o penca- y de desechos de la industria procesadora de tuna, como las cáscaras y semillas)
  • Industria farmacéutica (protectores gástricos de extractos de mucílagos, cápsulas y tabletas de polvo de nopal)
  • Industria cosmética (cremas, champús, lociones de cladodios)
  • Industria de suplementos alimenticios (fibra y harinas de cladodios)
  • Industria productora de aditivos naturales (gomas de cladodios; colorantes de la fruta)
  • Sector de la construcción (compuestos ligantes de los cladodios)
  • Sector energético (producción de biogás a partir de las pencas)
  • Sector productor de insumos para la agricultura (productos del nopal como mejoradores del drenaje de suelos)
  • Sector turismo (artesanías en base a cladodios lignificados)
  • Industria textil (uso de colorantes naturales como el carmín de cochinilla)

México es el mayor productor de nopal a nivel mundial; en nuestro país existen entre 60 y 90 de las 220 especies que se reconocen. Como se mencionó anteriormente, el nopal tiene propiedades nutricionales y medicinales que le dan características agroindustriales únicas, por eso, China otorgó financiamiento a una empresa privada que generó una agroindustria que a la fecha fabrica 200 productos distintos de esta cactácea, desde complementos alimenticios, licores, vinos y vinagres, hasta champús y cremas de belleza.

De acuerdo con un artículo de La Jornada, la empresa de nopal más grande de China tiene 400 hectáreas de cultivo en invernadero y en 2006 pretendió asociarse con productores mexicanos, tanto para asegurar el abasto como para incursionar en México.

Además, el país asiático se ha convertido en el principal competidor de México en cuanto a la industrialización del nopal. El 70% del nopal que se produce en México se vende fresco, como alimento y únicamente la tercera parte se procesa. La exportación desde nuestro país asciende a cien mil toneladas al año: el principal destino es Estados Unidos, gracias a la población migrante, y desde 2004 a Japón, donde el Consejo de Promoción del Nopal y de la Tuna entró a través de la Feria de Alimentos de Tokio. En el caso de la tuna, México compite con Italia, Sudáfrica y Marruecos, produce 350 mil toneladas al año y se exportan 50 mil.

México, al ser el mayor productor de nopal y el país con mayor área cultivada puede aprovechar las oportunidades que la industrialización que esta cactácea ofrece. Un estudio del Instituto de Innovación en Biotecnología e Industria de Republica Dominicana fomenta el consumo e industrialización del nopal ya que con una inversión relativamente baja se obtienen variedades de alimentos y harina de alta calidad, que pueden contribuir a diversificar y desarrollar la agroindustria, además de mejorar el proceso tecnológico y socio-económico que involucra la cadena productiva en las etapas de producción, adecuación, transformación, comercialización y consumo de esta planta. Por otra parte, indica que la innovación permite mejorar la investigación aplicada, en beneficio de los consumidores y comerciantes.

Conclusión

En general, la producción de harina y derivados de nopal presenta las siguientes ventajas principales:

  • Tecnología de fácil transferencia
  • Mínima estructura para la industrialización
  • Disponibilidad
  • De fácil producción, manejo agrícola y proceso
  • Larga vida productiva de la planta
  • Es una de las verduras más saludables y posee un valor nutricional elevado
  • Generación de empleo e ingreso para las familias
  • Diversificación de la dieta
  • Fácil transferencia tecnológica para los las diferentes comunidades productoras
  • Contribuye a la reforestación y disminución de la erosión de los suelos en zonas semiáridas

Por estas ventajas y el amplio mercado del nopal, México debe aprovechar este recurso y convertirlo en oportunidades de innovación y desarrollo del campo y del comercio.

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