El papel de las fibras naturales en la industria

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Una cadena de suministro engloba procesos, personas, tecnología e infraestructura que permiten la transformación de las materias primas, este concepto es de suma importancia en la producción de textiles a partir de fibras naturales debido a que se encuentran involucrados desde agricultores hasta empleados textiles. Se impulsan varios sectores, entre ellos, el agropecuario y manufacturero.

La obtención de fibras naturales es parte de un gran proceso del sector textil, ya que es la primera etapa en la obtención de los textiles. Una vez obtenida la fibra es necesario procesarla, es decir, eliminar impurezas, clasificarla, lavarla y agruparla en hebras para continuar con el proceso de hilado, finalmente, obtenido el hilo se pueden fabricar textiles.

En México, la producción esperada para 2014 de fibra de algodón fue de 222,000.8 toneladas, al mismo tiempo, la producción esperada de lana para 2015 es de 5,084 toneladas.

La fibras naturales son extraídas de gran variedad de plantas (por ejemplo, cáscaras de coco, planta de algodón, planta de yute, etc.) y animales (ovejas, cabras, conejos, etc.). Sin embargo, poco a poco, la producción de fibras ha sido reemplazada o apoyada por fibras sintéticas como el acrílico, nylon y poliéster.

El avance en el uso de las fibras sintéticas se debe principalmente a una cuestión de costos; porque éstas se producen en gran escala, por su resistencia, colores, longitud y porque son fáciles de manipular.

Sin embargo, las fibras naturales tienen ventajas: el algodón proporciona ventilación natural, la lana actúa como aislante contra el frío y las fibras de cáñamo tienen propiedades antibacterianas al igual que el lino, es por eso que se utiliza ampliamente en las sábanas de hospital.

Además, la sociedad ha avanzado hacia una economía verde basada en la eficiencia energética, por lo que el uso de las fibras naturales es un tema que debe ser considerado. Es importante mencionar que las fibras naturales son un recurso renovable, por lo tanto, su utilización no debe poner en riesgo a la naturaleza.

Adicionalmente, el gasto energético es mucho menor, por ejemplo, cosechar una tonelada de fibra de yute requiere menos de 10% de la energía utilizada en la producción de polipropileno.

Las fibras naturales tienen propiedades de alta tecnología. Por ejemplo, tienen una buena resistencia mecánica, poco peso y bajo costo.

De acuerdo con Naturalfibers.org, en Europa, en 2009 los fabricantes de automóviles utilizaron un estimado de 80,000 toneladas de fibras naturales al año para reforzar los paneles termoplásticos; en la India han desarrollado láminas de materiales compuestos hechos de fibra de coco y China utilizó materiales de construcción a base de cáñamo para los Juegos Olímpicos 2008.

A continuación, se describen las fibras naturales más utilizadas:

Fibras de origen vegetal:

  • Algodón, es la fibra natural más usada en el mundo, es casi celulosa pura proveniente de plantas del género gossypium. De las cuatro especies de algodón cultivadas para obtener fibras textiles, la más importante es G.hirsutum que es originaria de México y produce el 90% del algodón mundial. El largo de la fibra varía de 10 a 65 milímetros y el diámetro de 1 a 22 micras. Absorbe la humedad rápidamente, factor que la convierte en una tela confortable para climas cálidos.
  • Bonote, es una fibra corta y burda que se extrae de la cáscara del coco y se usa para fabricar cuerdas, colchones, cepillos, geotextiles y asientos para automóviles. Esta fibra tiene alta concentración de lignina, provocando que sea fuerte pero menos flexible que el algodón e inadecuado para teñir.
  • Cáñamo, las fibras de cáñamo son largas, fuertes y durables, son aproximadamente 70% celulosa y contiene bajos niveles de lignina. Esta fibra conduce el calor, tiñe bien, resiste el moho, bloquea la luz ultravioleta y tiene propiedades antibacterianas. Existen adelantos tecnológicos para hacer que se parezca al algodón en cuanto características; esto le abriría las puertas hacia el mercado de la moda de alta calidad.
  • Lino, es una fibra vegetal, fue una de las primeras plantas en cultivarse, hilarse y tejerse para producir textiles. Al igual que el algodón, la fibra de lino es un polímero de celulosa, solo que su estructura es más cristalina y por ello es más fuerte, rizada y rígida.
  • Ramio, es parecido al lino en su capacidad de absorción y densidad, es blanca con un lustre de seda y es una de las fibras naturales más fuertes. Tiene baja elasticidad y se tiñe fácilmente. Dado que tiene baja elasticidad y resiliencia, el ramio es mezclado usualmente con otras fibras textiles, por ejemplo, con algodón o lana.
  • Yute, también conocido como “fibra dorada”, es largo, suave y brillante. Es una fibra natural bastante fuerte. Tiene propiedades altamente aislantes y antiestáticas, reabsorbe moderadamente la humedad y tiene baja conductividad térmica. Se usa en cortinas, cubiertas de sillas, tapetes y tapices. Además, mezclado con otras fibras, es usado en cubiertas de cojines, juguetes e incluso zapatos.

Fibras de origen animal:

  • Lana de alpaca, son las fibras obtenidas del pelaje de la llama, especie de la que alrededor del 80% se encuentra en la zona de los Andes. Una llama produce aproximadamente 3kg de alpaca anualmente. Puede encontrarse en 22 colores naturales. Esta fibra se puede mezclar adecuadamente con lana, mohair y seda.
  • Lana de angora, se obtiene del conejo Ortyctolagus cuniculus, con una característica especial: la fase activa del crecimiento del pelo es del doble que en los conejos normales. El pelo del angora es removido usualmente cada tres meses. Un angora adulto produce hasta 1.5 kg de fibra por año. El sedoso pelo del angora es una fibra hueca clasificada como lana. Tiene un diámetro de 14 a 16 micras, es una de las fibras animales más sedosas. La lana de angora es muy suave al tacto, gracias al bajo relieve de su escala de cutícula. La fibra es ligera, absorbe el agua y seca fácilmente. La lana Premium es tomada de la espalda y de los lados superiores del conejo.
  • Lana, proviene de la oveja, es esquilada usualmente una vez al año. La oveja merino produce cerca de 18 kg de lana al año. Esta fibra tiene un ondulado natural y patrones de escala que la hacen fácil de hilar. Las telas hechas de lana tienen mayor grosor que otros textiles, proveen mejor aislamiento y son resilientes, elásticas y durables.
  • Seda, es producida por el gusano de seda Bombyx mori. Comiendo hojas de morera produce seda líquida que se endurece en filamentos para formar su capullo. La larva se sacrifica y con ayuda de calor, se suavizan los filamentos endurecidos para que puedan ser desenrollados. Un filamento de seda es un hilo continuo de gran fuerza tensora que mide entre 500 y 1500 metros de longitud, con un diámetro de 10 a 13 micras. En la seda tejida, la estructura triangular de la fibra actúa como un prisma que refracta la luz, dando al paño de seda su altamente estimado “brillo natural”. Tiene buena absorción, baja conductividad y se tiñe fácilmente.
  • Mohair, proviene del pelo de cabra, principalmente de la especie Angora; el diámetro del mohair está entre las 23 micras en la primera esquila hasta las 38 micras en los animales más viejos. Es luminosa y aislante, su fuerza de tensión es significativamente más alta que la lana de oveja. Tiene escalas superficiales, pero son más delgadas provocando que sea suave al tacto. La luz reflejada por la fibra brinda un brillo característico.

Finalmente, la FAO estableció en 2010 una iniciativa llamada “Fibras del Futuro”, que tiene como objetivo dar promoción al uso de las fibras duras como el sisal y blandas como el yute.

Utilizar nuevamente las fibras naturales es una opción para la industria, refuerza la cadena productiva desde el cultivo o cría de las fuentes de fibra hasta la transformación en prendas utilizables.

La sensibilización de los consumidores por el cuidado del medio ambiente, los recursos naturales y los energéticos también ha jugado un papel fundamental en el aumento de la producción de fibras naturales para la industria.

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