Usos e innovaciones del telurio

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El telurio, también conocido como teluro, es el elemento químico con número atómico 72. Es plateado y tiene una masa atómica de 127.60 g/mol.

Es un metaloide sólido a 25 °C, cristalino y con características quebradizas y pulverizables. Se descubrió alrededor de 1782 por Franz Joseph Müller Von Reinchestein. En realidad este elemento rara vez se encuentra en su estado elemental. Generalmente en la naturaleza se encuentra en alguno de sus materiales, combinado con oro, plata, cobre, plomo, mercurio o bismuto.

Es insoluble en agua pero soluble en ácidos como el sulfúrico y ácido nítrico, y algunos álcalis como el hidróxido de potasio.

El telurio y sus compuestos son muy tóxicos, se puede desarrollar un fenómeno conocido como “aliento de telurio”, un olor semejante al ajo, si se tiene una exposición del orden de 0.01 mg/m3de aire.

En la Enciclopedia de Salud y Seguridad en el Trabajo emitida por el Instituto Nacional de Seguridad e Higiene en el Trabajo del gobierno español, reportan que se han descrito casos de intoxicación industrial aguda como resultado de la absorción pulmonar de humos de telurio metálico.

Para evitar intoxicaciones similares, al trabajar con telurio para adicionarlo al hierro, plomo o cobre, se debe instalar un sistema de extracción de gases para controlar la emisión de vapores, para su empleo en aleaciones se recomienda utilizar telurio en forma de tabletas.

Así mismo, en los procesos de telurio se debe mantener una higiene estricta; los trabajadores deben utilizar batas blancas, guantes y mascarillas de gasa como protección respiratoria si se manipula el telurio en polvo. No se debe permitir la trituración manual de compuestos de telurio, sino utilizar sistemas de trituración mecánica suficientemente ventilados.

Los compuestos de telurio están clasificados como las sustancias y materiales peligrosos más usualmente transportados.

Como dato adicional, el precio del telurio ha oscilado entre julio de 2014 y enero de 2015 entre 54 y 58 dólares por libra.

Obtención de telurio
Se puede obtener a partir de un mineral conocido como telurita (TeO2), y calaverita (AuTe2). También se obtiene como subproducto de la producción electrolítica del cobre, en los residuos conocidos como barros anódicos.

Un método alterno para la obtención de telurio es pasar corriente eléctrica a través de dióxido de telurio. La corriente disocia el dióxido de telurio en oxígeno y telurio.

En México, el estado de Sonora se caracteriza por ser una zona rica en teluros, con más de treinta especies registradas. En esta región los minerales de teluro se presentan principalmente asociados al oro.

Aplicaciones del telurio
El principal uso del telurio es como semiconductor. Su conductividad aumenta ligeramente al exponerse a la luz.
Los elementos semiconductores, como el telurio, silicio, germanio y selenio, constituyen elementos que poseen características intermedias entre los cuerpos conductores y aislantes, por lo que no se consideran ni una cosa ni la otra.

Bajo determinadas condiciones, esos elementos permiten la circulación de la corriente eléctrica en un sentido pero no en el sentido contrario. Esta propiedad se aprovecha para rectificar corriente alterna, detectar señales de radio, amplificar señales de corriente eléctrica, funcionar como interruptores en electrónica digital, entre otras cosas.

Otra aplicación importante es en la fabricación de aleaciones. Mejora la mecanización y maleabilidad del cobre y del acero inoxidable y se agrega al plomo para mejorar su resistencia y durabilidad.

El dióxido de telurio se utiliza como un acelerador en la vulcanización de caucho.

En el campo de las aplicaciones del telurio encontramos que el teluro de bismuto se utiliza en dispositivos de refrigeración termoeléctrico; el dióxido de telurio se utiliza en la capa media de distintos tipos de discos ópticos regrabables como los discos compactos regrabables; el telurio de cadmio y zinc se utiliza en detectores de rayos X sólidos; el telurio de cadmio y mercurio se utiliza como un material semiconductor sensible a infrarrojos.

Innovaciones
Una investigación realizada por la Universidad Nacional de Colombia evalúa el uso de zinc, selenio y telurio como alternativas para celdas solares.

En el campo de la tecnología se están desarrollando chips de memorias llamados “memorias de cambio de fase”, se utilizan en la industria de la computación, la diferencia con otro tipo de memorias es que en vez de fabricarse con silicio, se fabrican con un material compuesto por germanio, antimonio y telurio.

Aprovechando las características semiconductoras de telurio, algunas investigaciones académicas tienen el objetivo de sintetizar nuevos compuestos a partir de telurio para fabricar películas de semiconductores amorfos y aplicarlos en funciones tecnológicas.

Así pues, los semiconductores de calcógenos –elementos del grupo 16 como el telurio– en películas delgadas se vislumbran como buenos medios para registro holográfico, procesamiento y almacenamiento de gran densidad de información. Otra aplicación de este tipo de materiales es en la litografía, así como en celdas solares de nueva generación.

Las innovaciones siguen su curso, en el área de la investigación tanto académica como industrial, se siguen realizando estudios para obtener nuevas rutas para construir semiconductores o películas delgadas a partir de telurio son un ejemplo.

El telurio es un elemento escaso y, a pesar de ser tóxico y considerado una sustancia de peligro, tiene amplias aplicaciones en la industria y tecnología.

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