Stevia: la hierba dulce

Cosmos . Alimentaria, Cosmética, Farmacéutica y hospitalaria, Química y petroquímica 3178 1 Comentario

Actualmente la búsqueda de edulcorantes saludables ha tomado gran relevancia en el mercado, gracias a esto varias industrias se reencuentra de frente con la planta Stevia rebaudiana, que se ha convertido en una de las principales alternativas en México y muchos otros países. Esta planta es la materia prima para obtener una molécula conocida como esteviósido, un edulcorante natural y, además, tiene otras características de interés para la industria cosmética y farmacéutica. ¿Sabías que las preparaciones de edulcorantes derivados de Stevia son los únicos con efecto hipoglucemiante (reducción de azúcar en la sangre), y por ello ayuda a disminuir el peso corporal y controlar la diabetes?

La planta Stevia rebaudiana es originaria de Paraguay, donde es conocida con el nombre guaraní ka’a-hée que significa “hierba dulce”. El primer reporte documentado de esta planta la realizó Moisés Santiago Bertoni en 1899, el botánico suizo le asignó el nombre científico de Eupatorium rebaudianum, el cambio al nombre científico actual se realizó en 1905.

De acuerdo con Global Stevia Institute, el extracto de hojas de Stevia se adoptó como edulcorante comercial por vez primera en Japón en la década de 1970, y los países donde se cultiva principalmente son Paraguay, Kenia, China y Estados Unidos.

Actualmente, el término stevia se utiliza para designar el edulcorante obtenido de la planta; es decir, el edulcorante no es la planta completa sino los glicósidos de esteviol que se extraen de las hojas de la planta. El proceso industrial más común para su obtención incluyen el prensado de las hojas, la extracción de los glicósidos con agua, el filtrado y la separación del líquido del material vegetal; posteriormente se purifica el extracto con agua o alcohol grado alimenticio y se deja secar para eliminar el disolvente.

Resulta interesante que de las 300 especies que existen de Stevia, solamente la especie S. rebaudiana contiene propiedades edulcorantes debido a su alto contenido de carbohidratos de fácil asimilación por el organismo. Los nutrientes de las hojas de la planta se constituyen de la siguiente manera:

  • Más del 50%: carbohidratos de fácil asimilación.
  • Más del 10%: fibras y polipéptidos.
  • Más del 1%: lípidos y potasio.
  • Entre el 0.3 y 1%: calcio, magnesio y fósforo.
  • Menos del 0.01%: cromo, cobalto, hierro, manganeso, selenio, silicio, zinc.
  • Cantidades traza de ácido ascórbico, aluminio, beta caroteno, estaño, riboflavina, vitamina B1.
  • Varios aceites esenciales.

Se han encontrado varios usos, no sólo de las hojas, sino de toda la planta de Stevia (Figura 1), con lo cual la especie se ha convertido en una materia prima importante de varias industrias.


Figura 1. Usos principales de Stevia rebaudiana, aplicaciones y ventajas.
Fuente: Elaboración propia con información de INIFAP (Instituto nacional de Investigaciones Forestales, Agrícolas y Pecuarias) y stevia-paraguay.com

Desde su descubrimiento hasta la fecha, el único efecto no deseado que se le atribuye a la planta es un efecto anticonceptivo o contraceptivo; sin embargo, estudios como el publicado en la Revista Peruana de Biología por el investigador Juan C. Gil y colaboradores de Universidad Nacional Pedro Riuz Gallo, ponen en entredicho esta aseveración.

Para su producción en México se han realizado varios estudios y pruebas para adaptar la planta a factores agroambientales de algunas regiones del país, por ejemplo Nayarit, Sinaloa, Jalisco y Colima. Sin embargo existen algunos retos que aún se deben controlar, entre ellos el costo del cultivo, la proveeduría de plantines (plantas pequeñas utilizadas para establecer plantaciones), el manejo del cultivo y la cosecha y el secado de las hojas.

El INIFAP cuenta con un paquete tecnológico para el cultivo en la región Sur-Sur Este del País, en el cual establece las condiciones que deben cumplir las plantaciones, como las agroclimáticas, la producción y estructura de costos.

La Stevia es una planta con muchas propiedades aprovechables para la agroindustria, no obstante, quienes deseen incursionar en la producción de este sector, tendrán que considerar los retos que aún quedan por enfrentar para su cultivo a gran escala, a la fecha se ha recorrido una parte importante del camino, pero aún falta mucho para explotar el mercado en todo su potencial.

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Comentarios (1)

  • Jimena Ponce

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    El stevia es una revolución y duro golpe a la industria azucarera, pero estaremos preparados para el cambio. Creo que todavía falta mucha información en los medios pero, poco a poco.

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